Loving Penang and Malaysia (e/m/c)

I have been asked when I will be bidding farewell to Penang when I assume my new post as Malaysian Finance Minister in Putrajaya. I will not be doing so, simply because I will not be leaving Penang. How can you leave Penang when Penang will always be my home and my family’s sanctuary?

I have said that you can take me out of Penang but you cannot take Penang out of me. The obvious reason is that we are all proud to be Penangites, Saya anak negeri Penang, “Wah si Penang lang”. We are proud at what Penang has been able to achieve since Penangites took the courageous step to vote for change and replace the BN state government with Pakatan in the heady days of the first political tsunami of 8 March 2008.

Many international analysts reporting my appointment as Finance Minister by Prime Minister Tun Dr Mahathir Mohamad, described me as little-known internationally, but widely acknowledged as successfully turning around Penang into a vibrant industrial and tourist destination. Some even cheekily reported that Tun appointed a person he had had jailed twice as Finance Minister!

There is no doubt that Penang was in a state of decline when we first took over in 2008. Penang was run down, dirty, sleepy, even seedy and like a ghost town in some parts of town. Nothing was exciting then in Penang, the state finances needed repair with state government debts then more than 100% of our annual budget.

The whole Pakatan state government team set out to transform Penang both literally and figuratively by cleaning up the state and our finances. We fixed our target to be the most livable city in Malaysia that is clean, green, safe and healthy. We wanted Penang to be the best financially managed state in the country.

By and large Penang succeeded. From being the dirtiest state in the country, we are now one of the cleanest cities not only in Malaysia but also in ASEAN. We are also the most livable city with dedicated bicycle lanes across the state encompassing spiral bridges, tunnels and flyovers that is the envy of the nation. Also a green state with the highest recycling rate of 38% and the only state in Malaysia, not to cut down a single square inch of our permanent forest reserves.

Adopting CAT administraton of competency, accountability and transparency, Penang is now acknowledged by the Auditor-General’s Report as the best financially managed state with annual budget surpluses every year since 2008. Over the last 10 years, Penang’s asset reserves have been doubled to RM1.83 billion.

Most remarkable of all is the success in paring down our state debts by 90% to RM65 million. Open competitive tenders has allowed the state government to save up to 45% of our expenditures, attracting praise from Transparency International, a first for any government in Malaysia.

It is this sterling financial performance that has convinced CIMB Bhd to grant Penang Development Corporation(PDC), owned fully by the state government, a RM1.5 billion loan just before the 14th general elections, the largest in Penang’s history and the largest given to any state government in Malaysia!

These financial successes have allowed Penang to work towards an entrepreneurial and welfare state through the 4P partnership of the Public sector, Private sector, People and Professionals. Investments have gone up by 90% and tourism more that doubled until the Penang International Airport is way over capacity. Building infrastructure is accompanied by building up human talent, especially investments in STEM education and Industry 4.0 in the digital economy.

There is also a rejuvenation in arts, culture and heritage allowing Penang to make its mark as a cultural city filled with foreign resident artists and world-class international events such as the Penang International Food Festival, George Town Literary Festival and the George Town Festival. As a world-class heritage city, Penang has also attracted the involvement of Aga Khan Trust for Culture to enhance our UNESCO World Heritage City status.

These successes have injected self-confidence and optimism in Penang and amongst Penangites. That Penang can be a platform where you can enjoy equal opportunities to succeed and with honest hard work, make your dreams and your children’s dreams come true.

Principally because of this, the state government has been confidently telling our children, “Grow up quickly, Penang is waiting for you!”.

Can these hopes be sustained? Yes we can. The final critical success factor in any state or organisation is succession planning. The Penang state government has earlier worked out an orderly succession to allow Sdr Chow Kon Yeow to succeed me. Chow has worked closely with me during these last 10 years and shared many of our joys and frustrations and he knows what it takes to continue and take Penang’s successes to the next level.

I have been frequently asked whether or not I not have some regrets leaving the safe abode of Penang for the uncertain terrors of Putrajaya, especially for such a heavy Ministry like the Finance Ministry? Of course I do. But we can not be forever stuck in our comfort zones. We need to venture out especially when it comes to contributing to change our nation for the better.

The state of the nation’s finances needs urgent repair, much more than Penang needed in 2008, before our financial health can be fully restored. Yes, I may not have as much experience as the previous Finance Minister. But we believe we can do better because we do not have experience in corrupt practices and stealing RM2.6 billion into our personal bank accounts. Initially we may be finding our way in the dark but with the people’s support we can dance in the light. With honest hard work, Malaysia can still be salvaged.

We love our home because we love our country. We love Penang because we love Malaysia. We must unite our people regardless of race, religion or background around good values and a central narrative that binds us all together – a Malaysia that is prosperous, fair, free, just, democratic, honest, respects human dignity, upholds rule of law and belongs not to only the few but to all of us.

From this day onwards, let us not be divided by asking not who we are, but what we are, where the content of our character counts. We are all Malaysians!

Let us strive mightily together for our country that can hold its head up high and take our rightful place amongst great nations with honour and respect. We are proud to be Malaysians!

And to proudly tell our children, “Grow up quickly, Malaysia awaits you!”.


—–BM Version —-

Sayang Sama Pulau Pinang dan Malaysia

Saya ditanya bila masanya saya akan mengucapkan selamat tinggal kepada Pulau Pinang, apabila saya mengambil tanggungjawab sebagai Menteri Kewangan di Putrajaya. Sudah pasti saya tidak akan berbuat demikian, hanya kerana saya tidak akan berpisah dengan Pulau Pinang. Mana mungkin saya meninggalkan Pulau Pinang yang telah menjadi sebahagian daripada jiwa raga saya, dan juga tempat kediaman keluarga saya.

Saya pernah menyebut, anda boleh bawa saya keluar dari Pulau Pinang, tetapi mustahil anda boleh keluarkan Pulau Pinang dari saya. Sebabnya sudah tentu kerana kita semua bangga menjadi ‘orang Penang’, ‘Saya anak negeri Penang’, ‘Wah si Penang lang’. Kita bangga dengan pencapaian Pulau Mutiara ini sejak rakyat Pulau Pinang mengambil langkah berani mengundi untuk menumbangkan kerajaan negeri Barisan Nasional, dan menggantikannya dengan Pakatan, pada awal-awal zaman tsunami politik 8 Mac 2008.

Ramai penganalisa antarabangsa dalam laporan mereka berkenaan pelantikan saya sebagai Menteri Kewangan oleh Perdana Menteri Tun Dr Mahathir Mohamad, menggambarkan saya sebagai kurang dikenali di peringkat antarabangsa, namun mengiktiraf peranan saya menukar dan merubah Pulau Pinang menjadi sebuah destinasi pelancongan dan industri yang terkenal. Malah ada yang seakan-akan terhibur dengan melaporkan bahawa Tun telah melantik seseorang yang telah beliau penjarakan sampai dua kali sebagai Menteri Kewangan.

Tidak diragui, Pulau Pinang berada dalam keadaan yang menyedihkan ketika kita pertama kali mengambil alih tampuk pemerintahan pada 2008. Pulau Pinang kelihatan lusuh, kotor, lesu dan tidak bermaya malah nampak seperti pekan hantu di beberapa kawasan bandaraya. Tidak banyak perkara yang mengujakan di Pulau Pinang, kewangan negeri memerlukan pemulihan dengan keadaan hutang kerajaan negeri melampaui 100% Belanjawan tahunan.

Seluruh pasukan kerajaan negeri Pakatan telah bekerja keras untuk membawa perubahan di Pulau Pinang, membersihkan negeri secara fizikal dan juga kewangannya. Kita telah menetapkan sasaran untuk menjadi negeri paling berdaya huni di Malaysia yang bersih, hijau, selamat dan sihat. Kita mahu Pulau Pinang menjadi negeri yang terkenal dengan pengurusan kewangan terbaik dalam negara.

Pulau Pinang memang sudah berjaya. Daripada negeri paling kotor di Malaysia, kita kini bukan sahaja negeri paling bersih di Malaysia, malah di rantau negara-negara ASEAN. Kita juga sudah menjadi negeri paling berdaya huni, siap dengan lorong basikal merentasi negeri termasuk terowong dan jejambat basikal yang mendapat perhatian peminat pengayuh basikal seluruh negara. Kita juga merupakan sebuah negeri hijau dengan kadar kitar semula paling tinggi sebanyak 38%, dan satu-satunya negeri di Malaysia yang tidak menebang walau satu inci pun hutan simpan kekal.

Dengan menggunakan dasar urustadbir CAT (Cekap, Akauntabel, dan Telus), Pulau Pinang kini diiktiraf oleh Laporan Ketua Audit Negara sebagai negeri dengan pengurusan kewangan terbaik, yang mencatatkan lebihan belanjawan setiap tahun sejak 2008. Sepanjang 10 tahun yang lalu, aset rizab negeri Pulau Pinang telah bertambah 100% menjadi RM1.83 bilion.

Paling luar biasa sekali ialah kejayaan menurunkan angka hutang negeri sebanyak 90% kepada hanya RM65 juta. Tender terbuka kompetitif pula membolehkan kerajaan negeri berjimat sehingga 45% ke atas perbelanjaan kita, mengundang pujian Transparency International. Pertama kali buat mana-mana kerajaan negeri atau Perseketuan di Malaysia.

Kejayaan hebat prestasi kewangan inilah yang telah meyakinkan CIMB Bhd untuk meluluskan pinjaman bernilai RM1.5 bilion kepada Penang Development Corporation (PDC) yang dimiliki sepenuhnya oleh kerajaan negeri, menjelang pilihanraya umum ke-14 lalu. Ini merupakan nilai pinjaman terbesar dalam sejarah Pulau Pinang serta pinjaman yang paling besar pernah diberikan kepada mana-mana kerajaan negeri di Malaysia.

Kejayaan-kejayaan dalam hal ehwal kewangan ini telah membolehkan Pulau Pinang bekerja ke arah sebuah negeri keusahawanan dan berkebajikan melalui perkongsian 4P – ‘Public sector, Private sector, People and Professionals’. Pelaburan telah melonjak sehingga 90% dan sektor pelancongan meningkat 100% sehinggakan Lapangan Terbang Antarabangsa Pulau Pinang pun terlebih kapasiti. Pembangunan infrastruktur turut disertai pembangunan bakat modal insan, terutamanya pelaburan dalam pendidikan STEM dan Industri 4.0 dalam era ekonomi digital.

Ada juga peremajaan dalam sektor seni, budaya dan warisan yang membolehkan Pulau Pinang menjadi sebuah bandar berbudaya yang diramaikan oleh seniman residen dari luar negara serta acara-acara bertaraf dunia seperti Penang International Food Festival, George Town Literary Festival dan George Town Festival. Sebagai bandar warisan bertaraf dunia, Pulau Pinang turut menarik penglibatan Aga Khan Trust for Culture(sebuah badan antarabangsa budaya terunggul) untuk meningkatkan lagi status Tapak Warisan Dunia UNESCO.

Kejayaan-kejayaan ini telah menyuntik keyakinan dan optimisme di Pulau Pinang dan rakyatnya, bahawa negeri ini boleh menjadi satu platform bagi menikmati peluang saksama untuk berjaya kepada mereka yang rajin bekerja bersungguh-sungguh, membolehkan impian kita dan anak kita tercapai.

Dan kerana ini, kerajaan negeri Pulau Pinang boleh menyatakan dengan yakin kepada generasi akan datang, “Cepat-cepatlah membesar, Pulau Pinang sedang menanti anda!”

Bolehkah harapan ini dikekalkan dan diteruskan? Sudah tentu! Faktor kejayaan yang paling kritikal di mana-mana negeri atau organisasi adalah rancangan penggantian pemimpin. Kerajaan negeri Pulau Pinang telah terlebih dahulu merangka proses penggantian bagi membolehkan Sdr Chow Kon Yeow untuk menggantikan saya. Chow telah bekerjasama dengan saya dengan begitu rapat sekali sepanjang 10 tahun yang lampau dan kami telah sama-sama berkongsi suka duka, pahit dan manis. Beliau tahu apa yang perlu dilakukan untuk meneruskan kesinambungan kecemerlangan Pulau Pinang ke peringkat yang lebih tinggi lagi.

Saya sering ditanya saya kesal meninggalkan “zon lena” di Pulau Pinang, untuk memilih kedudukan yang agak tidak menentu di Putrajaya, terutamanya di sebuah kementerian yang begitu berat tanggungjawabnya seperti Kementerian Kewangan? Pastilah ada. Tetapi kita tidak boleh terus kekal dalam zon selesa. Kita mesti menggapai lebih jauh, terutamanya dalam usaha menyumbang kepada negara agar menjadikan Malaysia lebih baik.

Keadaan kewangan negara memerlukan kerja-kerja baik pulih segera, kerana ia jauh lebih berat berbanding dengan keadaan Pulau Pinang pada 2008, sebelum kewangan negara kembali sihat. Ya, saya mungkin tidak ada banyak pengalaman seperti Menteri Kewangan sebelum ini. Namun kami percaya saya boleh menjalankan tugas dengan lebih baik kerana kami tidak punya pengalaman makan rasuah atau merompak RM2.6 bilion masuk ke dalam akaun bank peribadi saya. Sudah tentu di peringkat awal ini kita akan berjalan dalam gelap tetapi dengan sokongan rakyat segala-galanya akan menjadi cerah. Dengan kerja keras yang tulus ikhlas, Malaysia boleh diselamatkan.

Kita cintakan kampung halaman, kerana kita sayangkan ibu pertiwi. Kita cintakan Pulau Pinang, kerana kita kasihkan Malaysia. Kita mesti menyatupadukan rakyat tanpa mengira kaum, agama dan latar belakang, berdasarkan nilai-nilai baik dan falsafah asas bahawa kita terikat bersama – demi sebuah negara yang makmur, adil, bebas, demokratik, jujur, menghormati martabat insan, menegakkan kedaulatan undang-undang, dan sebuah negara yang tidak dimiliki oleh segelintir kecil tetapi milik kita semua.

Mulai hari ini, janganlah kita dipecahbelahkan dengan bertanya siapa diri kita, tetapi menumpukan soalan apakah isi sebenarnya di dalam kita; inilah yang menentukan nilai sikap kita semua. Kita semua ialah rakyat Malaysia!

Marilah kita bersama-sama berjuang demi sebuah negara yang bangga dan mampu duduk sama rendah, serta berdiri sama tinggi dengan negara-negara yang berjaya. Kita semua bangga menjadi rakyat Malaysia!

Dan kita harus bangga bila berpesan kepada anak cucu kita nanti, “Cepat-cepatlah membesar, Malaysia sedang menanti anda!”


—–Mandarin Version —